עתיד האנרגיה הגרעינית: תור התוריום

האם מעבר לשימוש בתוריום במקום באורניום בכורים גרעיניים יכול להקטין את סכנת הדליפה הרדיואקטיבית בעת אסון וגם להוזיל את התהליך? בהודו מאמינים שכן

תוריום

תחנת הכוח הניסיונית המופעלת על תוריום באוק רידג' בארה"ב – צילום: Wikimedia Commons – U.S Federal Government

לפני יותר משנה, בעקבות הצונאמי ביפן, נפגע הכור הגרעיני בפוקושימה וקרינה רדיואקטיבית החלה לדלוף ממנו לכיוון הים והיבשה. במדינות המערב האסון עורר דאגה מפני בניית כורים גרעיניים שיכלו להיות אחד מהפתרונות למחסור בדלקים פוסיליים (כגון פחם, נפט, גז טבעי). אנרגיה גרעינית אינה פולטת גזי חממה כמו פחם ומוצרי נפט, כך שנראה שהגברת השימוש באנרגיה גרעינית לעזור בהתמודדות עם שינוי האקלים והתחממות כדור הארץ.

בסוגיה הזו של תועלת מול סיכון, נראה שיש דרך להקטין את הסיכון. מדענים טוענים כבר עשרות שנים שאם יחליפו את האורניום שבכורים הגרעיניים בתוריום (Thorium), תקטן בצורה משמעותית הסכנה מדליפה רדיואקטיבית, ובה בעת תיקטן בעיית הפסולת הרדיואקטיבית – שתי בעיות המסכנות מאוד את בריאות האדם ואת הסביבה.

הסכנה בהפקת חשמל מאנרגיה גרעינית

התכת הכור הגרעיני בפוקושימה לא היה האסון היחיד בהיסטוריה שגרם לדליפה רדיואקטיבית בקנה מידה גדול. בשנת 1986 הותך הכור הגרעיני בצ'רנוביל שבאוקראינה בעקבות תקלה, והביא להפצת נשורת רדיואקטיבית לסביבה. הקרינה מהנשורת גרמה למותם הישיר של כ-50 איש, והגיעה עד לגרמניה במערב. ברית המועצות לא סיפקה נתונים על ממדי האסון, אך במערב מעריכים כי לפחות 4,000 איש מתו ממחלת הסרטן כתוצאה מאותה קרינה.

הפגיעה בבריאות ובסביבה מצד תחנות הכוח הגרעיניות המופעלות באמצעות אורניום מועשר אינה נובעת רק מאסונות. קיימת גם הפסולת הרדיואקטיבית. כיום נקברת הפסולת במעמקי האדמה, אך לא ידוע עדיין האם טיפול כזה בפסולת הוא אכן בטוח. לפי מחקרים פירוק הפסולת הגרעינית יכול לארוך מעשרות אלפי שנים עד למיליוני שנים, וכל עוד היא לא התפרקה קיים החשש שיתגלו בעתיד דליפות ממצבורי הפסולת. מידע זה לא מנע בעבר בניית כורים גרעיניים.

הודו יושבת על מרבץ תוריום

לארצות המתפתחות ברור שכמויות הפחם, הנפט והגז לא יאפשרו לספק את כמויות החשמל הנדרשות להמשך פיתוחן המואץ. אף על פי שהן משקיעות לא מעט בהפקת חשמל מאנרגיות מתחדשות (שמש ורוח), הן מאמינות שלא יהיה מנוס מייצור חשמל באמצעות אנרגיה גרעינית.

מרבצי התוריום נפוצים יותר ברחבי העולם מאלו של האורניום, ולהודו יש מרבצים גדולים של תוריום שיאפשרו לה לא להיות תלויה באספקה מן החוץ. כך היא החליטה לפני מספר שנים להקים פיילוט במרכז לחקר האטום "באבא" בעיר מומבאי. וי נַארַאיַאנְסַאמי (V Narayansamy), שר המדינה במשרדו של ראש הממשלה, הודיע לפני מספר שבועות לפרלמנט ההודי שהודו תחל בבניית כור גרעיני להפקת חשמל שיופעל על ידי תוריום נוזלי.

ההודים אינם היחידים המעלים לאחרונה את נושא התוריום כתחליף לאורניום. קירק סורנסֶן, מנכ"ל חברת "פליבה אנרג'י" לבניית כורים גרעיניים המופעלים באמצעות תוריום מאמין שעתיד הפקת החשמל קשור לתוריום: "אחרי פוקושימה כל אחד שואל האם אנרגיה גרעינית בטוחה, אני מאמין שכן", אומר סורנסן.

בבריטניה עדיין לא הוקמה חברה לבניית כורים המופעלים על תוריום אך הנושא הגיע לוועדה בפרלמנט הדנה באנרגיה גרעינית. על פי דיווח של אתר האנטרנט "סמַרט פלֵנֵט דיילי", היועץ המדעי של הוועדה רוב ארנולד סבור שלתוריום יש צדדים חיוביים וביניהם הוא מציין: "פירוק מהיר יותר של פסולת רדיואקטיבית ואפשרות יציבה יותר מבחינה גיאולוגית לסילוק פסולת".

מדוע עצר הנשיא ניקסון את התוריום?

האפשרות לבנות כורים גרעיניים שיופעלו על תוריום איננה תגלית חדשה. למעשה היא התפתחה במקביל למחקרים על העשרת אורניום והפקת חשמל ממנו. אַלווין ויינברג, מי שפיתח את הכור הגרעיני המופעל על אורניום, חקר במקביל את האפשרות להשתמש בתוריום והקים כבר בשנות השישים כור גרעיני המופעל על תוריום במעבדה הלאומית האמריקנית באוק רידג' (Oak Ridge) שבמדינת טנסי. הוא גילה את יתרונות התוריום על האורניום וגם הביע את העדפתו לשימוש בתוריום בשל פירוקו המהיר יותר והסכנה הפחותה של דליפת קרינה רדיואקטיבית. אך הנשיא ריצ'ארד ניקסון עצר את פיתוח השימוש בתוריום להפקת חשמל ועבודתו של ויינברג הופסקה.

מדוע העדיף ניקסון את הכורים המופעלים על אורניום למרות היותם מסוכנים יותר? העיתון הלונדוני "הגארדיאן" ציטט במארס השנה את דבריו של קלינטון בַּסְטין, שהיה חבר ועדה לאנרגיה אטומית של ארה"ב בשנים 1997-1955: "זו הייתה תקופת המלחמה הקרה בין ארה"ב לברית המועצות והוחלט להשקיע יותר בחקר האורניום, שמאפשר גם ייצור של פצצות אטום". חולשתו של התוריום בשנות ה-60 הייתה שהוא אינו משחרר בתהליך הפקת החשמל את היסוד פלוטוניום שממנו ניתן לייצר נק גרעיני. התהליך של האורניום, לעומת זאת, מייצר פלוטוניום.


תוריום מול אורניום

המצדדים בתוריום מצביעים על יתרונות רבים, על פי הגיאולוג הבריטי ג'ון סלס אוף באר, אחד היתרונות הבולטים שלו הוא בדיוק מה שמנע ממנו להתפתח בשנות השישים – לא ניתן להשתמש בו לצרכים של ייצור נשק אטומי.

בעוד שפסולת רדיואקטיבית מכורים המופעלים על אורניום תתפרק תוך עשרות אלפי ואף יש האומרים מיליוני שנים, פסולת של תוריום תתפרק תוך מאות שנים בלבד;

עם תוריום ניתן לבנות כורים קטנים הרבה יותר, ובכך להקטין את הסכנה;

קירור ליבת הכור אינה צורכת מים רבים כפי שנדרשים בכורים המופעלים על אורניום ולכן הם נבנים בדרך כלל ליד הים או על חוף נהר. הקירור של כור המופעל על תוריום נעשה על ידי מלח מומס. בשנת 2009, בשל מיעוט משקָעים באירופה ובארה"ב חלק מהכורים לא הופעלו במשך הקיץ. זאת משום שמפלס המים בנהרות שעל חופיהם הוקמו היה נמוך יותר מהמשאבות שהותקנו כדי לשאוב את המים למגדלי הקירור;

יתרון נוסף של התוריום: שלא כמו אורניום שבעיבודו צריך להפריד בין מספר איזוטופים, התוריום מתקיים בטבע בצורה אחת בלבד. (איזוטופים הם אטומים של אותו יסוד כימי אולם מספר הנויטרונים בהם שונה ולכן גם המסה שלהם שונה).

שתי ציפורים במכה אחת

לשימוש בתוריום תהיה תועלת נוספת: בטבע הוא נמצא בשכנות למתכות נדירות שהן קריטיות לייצור סוללות חשמליות המשמשות במוצרי מחשוב, סמרטפונים ומכוניות חשמליות. ייצור זול של המתכות הנדירות על ידי סין גרם לכך שמרבצים מחוץ לסין לא נוצלו עד היום. כרייה של תוריום תוזיל בהרבה את ייצור המתכות הנדירות, דבר שיהפוך אותו לכלכלי גם מחוץ לסין ויפתור את בעיית המחסור, כך מסביר הגיאולוג ג'ון סלס.

עם זאת, במשך השנים נצבר ניסיון רב בהפעלת כורים על אורניום והמחקרים הביאו לשיפור ניכר. באשר להפעלת כורים באמצעות תוריום לא נצבר ניסיון רב וייתכן שעם הזמן יתגלו דברים שאינם ידועים היום.

Leave a Reply

הירשמו לחשבון ניסיון

ותוכלו לקרוא את כל הכתבות למשך 24 שעות.

נא להכניס שם פרטי

נא להכניס שם משפחה

נא להכניס דואר אלקטרוני תקין

נא להכניס מספר טלפון תקין

במילוי הפרטים ולחיצה על כפתור אני מאשר/ת קבלת דיוור פרסומי ותוכן מרחיב דעת ומעורר מחשבה מאת אפוק טיימס ישראל. אנחנו לא אוהבים ספאם. לכן מתחייבים לא להעביר את פרטיך לגורם שלישי כלשהו.

התחברות למנויים רשומים

תודה! שלחנו לכם את סיסמת הכניסה לדואר האלקטרוני. המשך קריאה נעימה!